En 1981 se conocieron los primeros 5 casos de lo que actualmente llamamos SIDA, aunque tendrían que pasar algunos años para que el agente causal de la enfermedad, el VIH, fuera descrito.

Poco después de esos primeros casos, los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés) de EE.UU identificaban entre 5 y 6 casos nuevos cada semana. En esos momentos EE.UU tenía un epidemia.

Para 1990 la mayoría de los países tenía casos de VIH y la cifra de afectados a nivel mundial era de 8 500 000, según datos manejados por ONU SIDA.

El mundo se enfrentaba a una pandemia que en la actualidad afecta a más de 35 millones de personas y ha causado más de 39 millones de muertes.

La historia del VIH ilustra las diferencias entre epidemia y pandemia, un tema sobre el que profundizaremos más a continuación.

Epidemia y pandemia, conceptos

Los CDC definen la epidemia como:

“Un aumento, a menudo rápido, en el número de casos de una enfermedad superior a lo que normalmente se espera para esa población en esa área”.

Hay que tener en cuenta que, aunque generalmente se hace referencia a las epidemias de origen infeccioso, hay enfermedades no infecciosas que, en determinadas sociedades (como la estadounidense) alcanzan la categoría de epidemia, por ejemplo, la diabetes y la obesidad.

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La pandemia es definida por la OMS como:

“La propagación mundial de una nueva enfermedad”.

En la misma línea de la aclaración anterior, hay que puntualizar que no siempre las epidemias y pandemias están causadas por enfermedades mortales, a pesar de que muchas veces se usa la palabra pandemia como sinónimo de gran mortalidad.

 

Ejemplos de enfermedades epidémicas

Epidemia de cólera en Haití en 2010

Comenzó en octubre, o al menos en ese mes es que se comienzan a tener datos oficiales. Según el gobierno haitiano hasta el 27 de octubre habían notificados 4722 casos de cólera, 303 de ellos resultaron en el fallecimiento de la víctima.

Actualmente se considera que la epidemia ha ocasionado la muerte de más de 9 mil personas y más de 800 000 han sido infectados.

En la actualidad el cólera se ha hecho endémico en Haití.

Epidemia del Síndrome Respiratorio Agudo Grave (SARS) en 2003

El virus causante de la epidemia del Síndrome Respiratorio Agudo Grave que en 2003 afectó a más de 8000 personas en Asia es el SARS coronavirus (SARS-CoV). El primer caso se detectó en 2002 en China, pero ya al año siguiente había alcanzado la categoría de epidemia en el sudeste asiático.

 

Ejemplos de pandemia

La humanidad ha sido víctima de muchas pandemias, aunque afortunadamente cada vez más los mecanismos de prevención y de vigilancia epidemiológica funcionan mejor y las enfermedades que tienen potencial para convertirse en pandemias no lo llegan a ser.

Un ejemplo clásico de pandemia fue la tristemente célebre Gripe Española, que segó la vida de entre el 3% y el 6% de la población mundial entre los años 1918 y 1919.

Solo en los seis primeros meses de 1918 murieron 25 millones de personas víctimas del virus. Eso sí, que lo de española no confunda, que si en algo coinciden los expertos es que en España no surgió el virus ni fue el país más castigado.

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